356 Los elefantes murieron repentinamente. La causa sigue siendo un misterio.

El 25 de mayo, los conservacionistas estaban volando sobre el Panhandle de Okavango de Botswana cuando dijeron algo inquietante: 169 elefantes muertos. Un segundo vuelo en junio reveló más cadáveres, con un total de 356. Algunos animales parecían haber muerto repentinamente, colapsando en el cofre mientras caminaban o corrían. No se ha eliminado ninguna presa, lo que sugiere que la caza furtiva de marfil puede no ser la culpable.

Pero los expertos tienen poca idea de si la causa es algo siniestro, como una intoxicación o una enfermedad natural de la que se recuperan los elefantes en el área.

"A medida que crecen las poblaciones de elefantes, es más probable que ocurran muertes masivas, probablemente en una escala mayor que esta."Dijo Chris Thouless, jefe de investigación en Salva a los elefantes, una organización conservacionista en Kenia. "La muerte no es divertida, pero se aplica a todos los seres vivos ".

Pero otros conservacionistas han expresado más preocupación.

"En Botswana, hay una gran crisis en el desarrollo de los elefantes", dijo Mark Hiley, director de operaciones de rescate de National Park Rescue, una organización sin fines de lucro con sede en Gran Bretaña que lucha contra la caza furtiva en África. "Lo más importante ahora es que un equipo independiente visite el área, experimente con varios cadáveres, el suelo y las vías fluviales, e identifique qué está causando las muertes".

Investigadores de Elefantes sin fronteras, El grupo de conservación en Botswana que realizó los vuelos documentando el problema, observó algunos elefantes vivos que parecían estar desorientados, incluido uno que caminaba en círculos. Otros arrastraban las patas traseras, como paralizados, y otros parecían letárgicos y demacrados. Hombres y mujeres, jóvenes y viejos, todos parecen igualmente afectados.

Botswana es el hogar de alrededor de 130.000 elefantes de sabana, o alrededor de un tercio de la población restante del mundo. Si bien hay algunas señales de que la caza furtiva de elefantes y rinocerontes puede estar alcanzándose allí, muchos conservacionistas todavía consideran que el país es un refugio crítico para los elefantes.

En un informe enviado a funcionarios del gobierno, Elephants Without Borders estimó que la ola de muertes misteriosas comenzó al menos en marzo. El número total de elefantes muertos casi seguramente supera los 356, escriben los autores, porque sus vuelos no cubrieron toda el área afectada.

Algunos conservacionistas dicen que el gobierno del país no está tomando las muertes lo suficientemente en serio. Las autoridades recolectaron muestras de elefantes muertos para realizar pruebas en mayo, pero aún no han publicado los resultados.

"Comenzó hace meses y en ese momento, el gobierno debería poder decirles claramente a todos qué es", dijo Hiley. "Hay muchos laboratorios acreditados que podrían haber funcionado hasta ahora".

Las demoras en las pruebas pueden "literalmente estar matando elefantes", agregó Hiley.

El Dr. Mmadi Reuben, oficial veterinario superior del Departamento de Vida Silvestre y Parques Nacionales de Botswana, dijo que el gobierno está tomando en serio las muertes y respondió "Con rapidez, adecuación y responsabilidad, tan pronto como recibamos esta información".

Dijo que algunas pruebas han descartado causas comunes como el ántrax, causadas por bacterias que se producen naturalmente en el suelo. Él y sus colegas ahora están trabajando con laboratorios en Zimbabwe, Sudáfrica y Canadá para realizar más pruebas. "No será una cosa única cuando decimos: 'Enviamos muestras, ahora hemos terminado'", dijo Reuben. "Es un diálogo continuo con diferentes laboratorios".

Todavía no hay evidencia de que las muertes sean cometidas por humanos, agregó.

El cianuro, que los cazadores a veces usan para envenenar a los elefantes, parece poco probable, porque los cadáveres tienden a agruparse cerca del lugar donde se implantó el veneno. También tiende a matar a otros animales, pero ninguna otra especie parece verse afectada en este caso. Sin embargo, es posible que se puedan usar otros venenos contra los elefantes, y Hiley dice que algunos de ellos pueden disiparse rápidamente.

Covid-19, agregó, es poco probable, porque la enfermedad aún no ha infectado a personas en comunidades remotas de Okavango. Tampoco hay evidencia de que los elefantes puedan contraer el virus.

Miles sospechan que una enfermedad natural es el culpable más probable. Uno de los principales candidatos es la encefalomiocarditis, una infección viral que puede ser transmitida por roedores y que puede causar síntomas neurológicos. Mató a unos 60 elefantes en el Parque Nacional Kruger de Sudáfrica a mediados de la década de 90. Botswana también ha surgido recientemente de una sequía que podría haber estresado a algunos elefantes y hacerlos más vulnerables a las enfermedades, dijo Thouless.

En ese momento, continuó, las muertes no constituyen una crisis de conservación, porque las cifras documentadas hasta ahora representan un pequeño porcentaje de los 15.000 a 20.000 elefantes que viven en el Okavango Panavale. "Esto es angustiante, pero actualmente es trivial en términos de población", dijo él.

Los ejemplos anteriores también muestran que cuando las condiciones son favorables, los elefantes pueden recuperarse rápidamente. Por ejemplo, en 1970 y 1971, una sequía en el Parque Nacional Tsavo East de Kenia mató a unos 5.900 de los 35.000 elefantes del parque. En 1973, la población volvía a ser de 35.000.

"Hay un límite de cuánto vale la pena interferir en la naturaleza", dijo Thouless. "Se puede hacer un gran esfuerzo sin obtener nada diferente en términos de conservación".

fuente: El NY Times // Créditos de imagen: Reuters

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