Combinación mortal en Japón: cambio climático y una sociedad que envejece

El pronóstico era terrible: casi 200 mm de lluvia en un solo día. Funcionarios en Kuma, una aldea ribereña en el suroeste de Japón, instaron a todos a evacuar. Sin embargo, dentro del asilo de Senjuen, los 70 residentes quedaron en el lugar.

La decisión fue desastrosa. La lluvia que cayó el sábado fue aún peor de lo esperado, una lluvia cegadora que pronto inundó las calles del pueblo. Los cuidadores en el hogar de ancianos, que carecían de un ascensor, lucharon por trasladar a los residentes al segundo piso. Para 14 de ellos, era demasiado tarde: el río atravesó sus orillas y los mató en las aguas de la inundación.

Los eventos en el asilo fueron los más mortales en una semana de inundaciones y deslizamientos de tierra que mataron a 62 personas en Kyushu, la isla principal en el suroeste de Japón. Representan una colisión de dos poderosas fuerzas que dan forma al presente y al futuro del país: cambio demográfico y calentamiento global.

En los últimos años, el cambio climático ha provocado más lluvias torrenciales en Japón, causando inundaciones mortales y deslizamientos de tierra en una nación con muchos ríos y montañas. Las personas más vulnerables a los riesgos de este clima extremo son los ancianos, de los cuales Japón tiene la mayor proporción del mundo.

Los hogares de ancianos, especialmente aquellos con equipos pequeños y con exceso de trabajo, enfrentan desafíos específicos debido a la dificultad de evacuar a las personas mayores y frágiles en medio de un desastre.

Las lluvias de esta semana, que mataron principalmente a personas mayores de 65 años, inundaron más de 50 hogares de ancianos en Kyushu, donde la Agencia Meteorológica de Japón ordenó la evacuación de más de un millón de personas en las prefecturas de Kumamoto y Kagoshima. Hace dos años, cuando las inundaciones y los deslizamientos de tierra mataron a 237 personas en 14 prefecturas en el oeste de Japón, alrededor de tres quintos tenían más de 65 años.

"Ahora que Japón está envejeciendo y la intensidad de las lluvias está aumentando año tras año", dijo Kenichi Tsukahara, profesor del centro de investigación de reducción de riesgos de desastres de la Universidad de Kyushu, "tenemos dos dificultades".

Residentes de un refugio en Yatsushiro el lunes. Créditos: Charly Triballeau / Agence France-Presse - Getty Images

Este año, la pandemia de coronavirus está agregando una capa adicional de complejidad. A medida que las personas evacúan a gimnasios y otros centros comunitarios, el desapego social puede ser difícil.

Los ancianos son nuevamente más vulnerables: el virus mata a las personas mayores a un ritmo mucho más alto. De las 981 personas que murieron por el coronavirus en Japón, más del 80% tenían 70 años o más.

El miedo al virus puede disuadir a los residentes mayores de abandonar sus hogares, incluso cuando es peligroso quedarse. Y si van a centros de evacuación, pueden correr el riesgo de sufrir un golpe de calor, especialmente en lugares con aire acondicionado deficiente, debido a la necesidad de usar máscaras.

Esto podría crear "una situación muy difícil para que las personas puedan respirar cómodamente durante las olas de calor", dijo Hisashi Nakamura, profesor del laboratorio de ciencias climáticas de la Universidad de Tokio.

Aunque los japoneses se ceñían cada junio y julio en la temporada de lluvias, conocida como tsuyu, este año, las lluvias han establecido récords en Kyushu, y se espera que más lluvias cubran el centro de Japón a fines de esta semana.

Los residentes mayores acostumbrados a las lluvias de verano, año tras año, pueden creer que saben cómo superar las lluvias en casa. Sin embargo, es posible que no comprendan la creciente gravedad de las lluvias o los crecientes peligros de las inundaciones.

"Bajo el impacto emergente del calentamiento global, existe un riesgo o potencial creciente de que las cantidades de lluvia puedan estar a un nivel que no hemos experimentado en el pasado", dijo Nakamura.

“Así que creo que los ciudadanos deberían darse cuenta de que sus experiencias pasadas pueden no funcionar más. Tenemos que actuar incluso antes o más rápido de lo que hemos experimentado en el pasado ”.

Fuertes daños por lluvia en Hitoyoshi. Créditos: Kim Kyung-Hoon / Reuters

La evacuación en sí misma puede suponer un riesgo para los ancianos. Las condiciones en los centros de evacuación inevitablemente son inferiores a las de los hogares de ancianos diseñados para el cuidado de los ancianos. Para los pacientes más frágiles, los movimientos pueden causar lesiones o desestabilizar los planes de atención a largo plazo.

Los operadores de las instalaciones tienen sentimientos encontrados sobre las evacuaciones, dijo Hajime Kagiya, profesor de gestión de desastres en la Universidad de Atomi en Tokio. "Deben estar conscientes de las condiciones de salud de los residentes y elegir un lugar para evacuar", dijo. "Por lo tanto, tienden a tomarse el tiempo para tomar la decisión de evacuar".

El gobierno japonés emite protocolos de evacuación estandarizados, pero no tienen en cuenta las características únicas o el terreno en diferentes partes del país, dijo el profesor Tsukahara, de la Universidad de Kyushu. En las zonas rurales, muchas aldeas pequeñas están aisladas y habitadas por residentes en su mayoría ancianos, con pocos recursos locales para ayudar en la planificación de desastres o, en caso de crisis, para ayudar en la evacuación o el rescate.

En el caso del asilo de Senjuen, Aki Goto, su director, le dijo al periódico local Kumamoto Nichinichi Shimbun que estaba más preocupada por los deslizamientos de tierra que por las inundaciones. Cuando llegaron las aguas, agregó, los cuidadores no pudieron moverse lo suficientemente rápido como para mover a todos los residentes arriba.

Seis de los trabajadores estaban de guardia la noche de las inundaciones el fin de semana pasado, informó el periódico. Esto todavía dejó a cada cuidador responsable de más de 10 residentes de edad avanzada, algunos de los cuales no pudieron caminar sin ayuda. Incluso con la ayuda de voluntarios locales, no pudieron poner a todos a salvo en el último piso, ya que las aguas crecieron rápidamente e inundaron la planta baja.

Según Shigemitsu Sakoda, de 53 años, presidente de Land Earth, una compañía local de rafting y deportes al aire libre que ayudó con el esfuerzo de rescate en Senjuen, solo los conserjes y dos bomberos voluntarios locales se reubicaron cuando Sakoda llegó para ayudar al medio dia. Sábado.

"Es un trabajo muy difícil para un número tan pequeño de personas llevar a quienes no pueden caminar al segundo piso", dijo Sakoda en una entrevista telefónica. Cuando las tropas de las Fuerzas de Autodefensa de Japón llegaron para rescatar a los residentes del hogar de ancianos en la azotea, algunos ya habían muerto allí.

Hace tres años, el gobierno japonés revisó una ley que exige hogares de ancianos, hospitales, instalaciones para discapacitados y escuelas ubicadas en zonas de inundación para desarrollar planes de evacuación y realizar ejercicios regulares. Según el Ministerio de Tierra, Infraestructura, Transporte y Turismo, poco más de un tercio de las 68.000 instalaciones del país tenían planes de evacuación registrados en marzo del año pasado.

La importancia de estos esfuerzos quedó ilustrada el otoño pasado, cuando el tifón Hagibis, una tormenta récord, azotó el área metropolitana de Tokio. Cuando un apagón hizo que los ascensores no funcionaran en un hogar de ancianos en Kawagoe, en las afueras de Saitama, 24 cuidadores que planificaron y perforaron rigurosamente pudieron trasladar a los 120 residentes al segundo piso en el medio de la noche.

Al día siguiente, todos los residentes, la mayoría en las décadas de 80 y 90 y muchos que sufrían de demencia, fueron rescatados por bomberos locales, policías de la ciudad y tropas nacionales de las Fuerzas de Autodefensa.

Las tropas de las Fuerzas de Autodefensa japonesas realizaron una operación de búsqueda y rescate el otoño pasado después de que el tifón Hagibis azotara el país. Créditos: Chang W. Lee / The New York Times

Algunos expertos en desastres dicen que, con demasiada frecuencia, los municipios locales deben manejar las evacuaciones sin mucha ayuda del gobierno nacional hasta que se necesite una dramática operación de rescate.

"Estas inundaciones no son eventos únicos de 'cisne negro' que no se pueden anticipar", dijo Kyle Cleveland, profesor de sociología en el campus de la Universidad de Temple en Tokio, quien estudió la respuesta del gobierno japonés al desastre nuclear de Fukushima.

"A pesar de contar con personal altamente capacitado, equipos de clase mundial y planes de respuesta a emergencias bien establecidos", agregó, "cuando las cosas salen mal, esta falta de coordinación entre las autoridades estatales, municipales y municipales retrasa la respuesta en exceso, dejando ciudadanos vulnerables heridos innecesariamente ".

El primer ministro Shinzo Abe envió inicialmente unos 10.000 soldados de las Fuerzas de Autodefensa a Kyushu durante el fin de semana. A principios de esta semana, duplicó el número a 20.000, junto con 60.000 policías de la Guardia Costera, bomberos y rescatistas.

Con la ferocidad de las inundaciones y los deslizamientos de tierra que se intensifican en Japón, algunos expertos han sugerido que los hogares de ancianos y otras instalaciones que atienden a los ancianos simplemente tienen que mudarse.

La casa de Senjuen en Kuma, por ejemplo, "está ubicada en un área peligrosa", dijo Kagiya, de la Universidad de Atomi. Dada la velocidad y la cantidad de lluvia, dijo, "sería muy difícil evacuar, sin importar cuánto lucharan".

"Cuando tenemos víctimas de desastres, intervienen varios factores desafortunados", dijo. “Esta vez también fue el caso. La mejor solución es mudarse a un área más segura ”.

fuente: The NY Times // Créditos de imagen: Carl Court / Getty Images

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