El coronavirus expone la desigualdad en el acceso a Internet entre los estudiantes estadounidenses

Todos los años, Anthony Angelini encuesta a sus alumnos de séptimo grado en la Escuela Intermedia New Oxford en la zona rural de Pensilvania, preguntándoles si tienen acceso a una computadora y una forma confiable de conectarse.

Y cada año, una parte de ellos dice que no.

"Este número es significativo cuando se trata de niños", dijo Angelini.

Pero su consulta anual ha adquirido una nueva urgencia en los últimos días a medida que las escuelas de todo el país cierran sus puertas en respuesta al brote de coronavirus que se propaga rápidamente. Si bien algunos están migrando sus lecciones y tareas diarias a la Web, muchos administradores y maestros carecen de este lujo digital, lo que ilustra cómo una crisis de salud pública ha provocado una crisis tecnológica.

En estados como Illinois, Maryland, Michigan, Pensilvania y Washington, los educadores dicen que están sintiendo el aguijón de la brecha digital de primera mano, la diferencia históricamente difícil de borrar entre aquellos que tienen conexiones rápidas y modernas en la Web y aquellos que no. . Incluso en los días de TikTok, un momento en que toda la música, las películas y los libros parecen estar a un clic de distancia, millones de estadounidenses carecen de banda ancha básica o simplemente no pueden pagarla.

Un paso atrás

La carga generalmente recae en los estudiantes más jóvenes, quienes pueden tener dificultades para completar su tarea incluso durante una semana escolar normal debido a las barreras tecnológicas y económicas. Pero las interrupciones causadas por el nuevo coronavirus amenazan con exacerbar estos problemas digitales, lo que plantea la cuestión de si el gobierno de EE. UU. Y la industria de las telecomunicaciones deberían haber hecho más para sanar la brecha digital del país, mucho antes de que una pandemia se apoderara del país.

"Con el coronavirus, estamos a punto de exponer cuán desafiante es nuestra brecha digital y cuán desigual es el acceso a la banda ancha", dijo Jessica Rosenworcel, demócrata de la Comisión Federal de Comunicaciones. "Vamos a tener un ajuste de cuentas".

Reflexion social

Los problemas tecnológicos que pronto abrumarían a los maestros y estudiantes reflejan las dificultades ampliamente sentidas y a menudo pasadas por alto que pueden resultar de la falta de conectividad.

A medida que el coronavirus llega al país, Internet ofrece una línea de vida económica a los trabajadores que pueden hacer su trabajo en casa, además de ayudar a los pacientes enfermos que desean chatear por video con sus médicos. Pero la banda ancha no está disponible para todos. Más de 21 millones de estadounidenses no tienen acceso a Internet de alta velocidad, según los últimos datos de la Comisión Federal de Comunicaciones. Las cifras han mejorado en los últimos años, aunque las brechas siguen siendo generalizadas, a pesar de las fuertes inversiones de agencias gubernamentales y empresas privadas.

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La desigualdad es excelente ya que las escuelas en más de una docena de estados, así como las cortinas del Distrito de Columbia, en respuesta al coronavirus. Antes de cerrar sus puertas, algunos funcionarios estatales y locales dijeron que se enfrentaban a una pregunta difícil: ¿deberían dejar de funcionar durante algunas semanas, tal vez requiriendo la adición de días escolares al final del año o tratando de enseñar digitalmente a los niños? El aprendizaje basado en la web presenta nuevos desafíos para los educadores de las escuelas públicas, cuyos servicios incluyen muchos que no son estrictamente educativos, como proporcionar almuerzos gratuitos y reducidos para los niños que se encuentran por debajo del umbral de pobreza.

Además de los dolores de cabeza, no todos los estudiantes pueden acceder a Internet en primer lugar. Casi uno de cada cinco estudiantes entre jardín de infantes y duodécimo grado no tiene computadoras o conexiones rápidas a la web, según los datos recopilados por el Pew Research Center en 12, el más reciente disponible, según el cual esta "brecha en el trabajo de hogar "afecta desproporcionadamente a familias y personas de color de bajos ingresos.

Intento de acción

Mientras otras escuelas en todo el país evalúan sus opciones, la FCC buscó la semana pasada ofrecer una línea de vida digital, reforzando los compromisos de AT&T, Verizon y docenas de ISP para ayudar a las personas a mantenerse en línea, incluso si llegan tarde a sus cuentas. Algunos gigantes de las telecomunicaciones también han dicho que facilitarían el acceso de las personas a puntos de acceso inalámbrico gratuitos en sus comunidades.

"A medida que el brote de coronavirus se propaga y causa una serie de interrupciones en la vida económica, educativa, médica y cívica de nuestro país, es imperativo que los estadounidenses permanezcan conectados", dijo el presidente de la FCC, Ajit Pai, en un comunicado.

Y un puñado de compañías han prometido ayuda adicional: Comcast, por ejemplo, anunció el viernes que expandirá su programa de banda ancha de bajos ingresos, ofreciéndolo gratis a las familias elegibles durante los próximos 60 días, mientras aumenta su velocidad. Charter, que ofrece Internet bajo la marca Spectrum, dijo que proporcionaría servicios similares a los niños que actualmente no tienen acceso en los próximos dos meses.

Estas nuevas ofertas se aplican solo a las personas en áreas donde las empresas ya prestan servicios, lo que significa que algunas familias necesitadas no podrán aprovecharlas. Aún así, los esfuerzos de la industria provocaron un aplauso temprano, incluso de aquellos que han apelado durante mucho tiempo al gobierno de los EE. UU. Y a la industria de las telecomunicaciones para reducir la brecha digital del país.

"Creo que así es como comienzas a cambiar las cosas", dijo Joshua Edmonds, investigador sobre políticas de inclusión digital en la ciudad de Detroit. Dijo que había estado trabajando durante mucho tiempo bajo la premisa de que "aproximadamente el 60% de los estudiantes en las escuelas públicas de Detroit no tienen Internet de alta velocidad", citando preocupaciones sobre los costos y los cargos.

Edmonds agregó, sin embargo, que el alivio debería haber llegado antes. "Había personas que habían estado gritando durante años para que las empresas hicieran algo", dijo. "No debería necesitar una pandemia para esto".

Deficiencias gubernamentales

El gobierno de los Estados Unidos ya brinda anualmente $ 4 mil millones en ayuda a las escuelas para ayudarlos a mantenerse en línea. Conocido como E-Rate, el fondo de fondos de décadas de antigüedad ayuda a las escuelas y bibliotecas a comprar y mantener servicios de telecomunicaciones, como la conectividad rápida a Internet, con grandes descuentos, un gran impulso para los presupuestos escolares que necesitan dinero.

Pero los expertos han advertido durante años sobre las deficiencias en el programa: un informe de 2019 de la Oficina de Responsabilidad del Gobierno, por ejemplo, dijo que la tarifa electrónica "puede limitar la capacidad de las escuelas para proporcionar acceso inalámbrico fuera de las instalaciones". Esencialmente, esto significa que es posible que las escuelas y las bibliotecas no puedan usar dólares federales para comprar puntos de acceso inalámbricos móviles, que los estudiantes pueden sacar del aula si no pueden conectarse en línea durante el brote de coronavirus.

"Si el compromiso es ayudar a todos los estudiantes a aprender y estar preparados para el futuro, cualquier cosa que la FCC pueda hacer para nivelar el campo será beneficiosa", dijo Randy Russell, superintendente del Freeman School District, un área rural que sirve a 900 estudiantes. al sur de Spokane, Washington, que planea prestar dispositivos a estudiantes desfavorecidos. "Y a veces eso requiere revisar las reglas".

El domingo, la portavoz de la FCC, Tina Pelkey, dijo que la agencia está "explorando formas adicionales de ayudar a mantener a los estudiantes y a todos los estadounidenses conectados durante la pandemia de coronavirus". El tema todavía atrajo la atención del Congreso, donde el senador Edward J. Markey, de Massachusetts, planea liderar a los demócratas en una carta el lunes instando a la FCC a repensar el E-Rate, utilizando sus "poderes de emergencia para disminuir el brecha en la tarea durante esta crisis. "

La senadora demócrata Maria Cantwell, cuyo estado de origen, Washington, fue el más afectado por el brote de coronavirus de Estados Unidos, también solicitó a la FCC a principios de este mes que actúe agresivamente para ayudar a estudiantes y familias. "Covid-19 será un caso de prueba para muchas cosas, donde vemos el mundo de manera diferente", dijo en una entrevista.

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En la esquina noroeste de su estado, el Distrito Escolar de Northshore lanzó uno de estos experimentos este mes. Los administradores escolares en el área de Seattle, donde dominan Amazon y Microsoft, dijeron que enviarían a 23.000 estudiantes a sus hogares durante dos semanas, pero no en el medio.

Antes de partir, Northshore activó la tecnología que llaman "aula en la nube", que esencialmente busca emular las lecciones diarias de los estudiantes en línea. "Un maestro dirige un laboratorio en el aula, los estudiantes toman notas, tienen un panel de discusión y brindan comentarios", dijo Michelle Reid, superintendente del distrito. "Los estudiantes están aprendiendo de forma remota".

Reid dijo que las escuelas locales pueden dar estos pasos debido a "recursos únicos", incluido un presupuesto impulsado por impuestos locales favorables para el distrito y generosas donaciones de empresas y filántropos, que ayudaron al Distrito Escolar de Northshore a pedir prestados 4.000 computadoras portátiles y 600 puntos de acceso inalámbrico para niños en los últimos días. (El viernes, Reid les dijo a los padres que interrumpían temporalmente el programa después de que el gobernador Jay Inslee anunciara el "cierre" de algunos distritos escolares).

Sin embargo, ofertas digitales similares no son posibles en ningún lugar de Washington. Los presupuestos escolares varían considerablemente, y no todos los estudiantes están tan bien equipados y preparados como Northshore, dijeron funcionarios estatales.

"En nuestro estado, sabemos que hay comunidades que no tienen esta conectividad, no tienen esa tecnología", dijo el superintendente Chris Reykdal, quien supervisa toda la educación básica, señalando los distritos noreste y sureste de Washington, donde hay lugares ". luchando por obtener líneas telefónicas ".

Internet es solo uno de los problemas

En Galesburg, Illinois, Catherine Denial estaba intrigada por un problema similar la semana pasada. Días antes de que sus estudiantes de artes liberales en Knox College se fueran para el semestre, ella preguntó cómo se sentirían si la instrucción en el próximo trimestre se cambiara en línea.

En respuesta, escuchó una ola de inquietudes de su clase: a los estudiantes no les gustaban los tableros de mensajes, no sabían dónde vivirían, no sabían qué comerían y “estaban preocupados por los problemas tecnológicos. ", Dijo en una entrevista, señalando que algunos de ellos usaron teléfonos inteligentes, no computadoras o computadoras portátiles, para participar en sus cursos.

La negación en ese momento predijo la falta de acceso de los estudiantes, lo que finalmente dificultó que su universidad se conectara, solo en respuesta al coronavirus, una decisión tomada por los administradores unos días después.

“Sus teléfonos pueden ser viejos e incapaces de ejecutar software sofisticado. Tienen pocos planes de datos. No siempre tienen un buen acceso a Wi-Fi, y los lugares a los que podrían ir para obtener un buen acceso a Wi-Fi son lugares que deben evitar ”, dijo.

Incluso en un día típico, no hay Starbucks listo para Internet en New Oxford, Pensilvania, una ciudad de aproximadamente 1.800, donde Angelini enseña inglés y estudios sociales a estudiantes de secundaria, dijo en una entrevista.

Las realidades de las brechas tecnológicas de la región se han vuelto extremadamente evidentes en el último año. Pensilvania acaba de aprobar una ley que permite que las escuelas usen días "flexibles" con mal tiempo, cambiando las lecciones para la Web, para que los estudiantes y los maestros no tengan que cumplir con el horario al final del año escolar. Al final, sin embargo, los administradores del distrito escolar local decidieron que no podían hacerlo, al darse cuenta de que muchos de sus estudiantes podrían tener dificultades para conectarse.

Meses después, después de que el coronavirus se cobró la vida en los Estados Unidos y comenzó a cerrar las puertas de las escuelas en todo el país, Angelini reflexionó sobre la lógica de esa decisión. "No era posible garantizar que todos nuestros estudiantes pudieran acceder a un aprendizaje significativo en estos días", dijo.

fuente: El Correo de Washington

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